...

Phnom Penh
Vlak voor de landing kon ik al een glimp opvangen van het land. Vanuit het vliegtuigraampje zag ik uitgestrekte groene rijstvelden, zandwegen, houten huisjes op palen en kleurrijke tempels. Ik wist dat ik in een totaal andere wereld terecht was gekomen... Een goedlachse jongeman bracht me in zijn tuktuk (een rijtuig met een brommer ervoor) naar m'n hotel. Onderweg keek ik m'n ogen uit. De weg was vol met brommers en tuktuks, die ook nog eens om de haveklap hun claxon gebruikten. Verkopers sleepten handkarren met kokosnoten voort en gezinnen zaten op de stoep aan een tafeltje te eten. Het straatbeeld met arme mensen staat in schril contrast met de pracht en praal binnen de muren van het Royal Palace, waar de koninklijke familie woont.
 

Killing fields
Een aantal kilometer buiten Phnom Penh liggen de Choeung Ek Killing Fields, een van de vele plekken in Cambodja waar massagraven zijn gevonden. Daarna  bezoeken we de Tuol Sleng gevangenis. De gids vertelt over de gruwelijkheden die de Cambodjanen onder het regime van de Rode Khmer hebben moeten doorstaan.  De armbandjes bij Choeung Ek zijn bedoeld om steun te betuigen aan de vele slachtoffers.

Voor een volk dat zoveel heeft meegemaakt, is het ongelooflijk hoeveel vrolijke gezichten je ziet, waardoor ik zelf automatisch ook vrolijk over straat loop. En wat te denken van het eten! Ik kan iedereen aanraden om bij een van de vele tafeltjes op straat of op de markt aan te schuiven bij de locals. Amok (visfilet gebakken in kokosmelk) en lok lak (roerbakgroente met rundvlees) zijn voortreffelijke Khmerspecialiteiten.
 

Siem Reap
Op de fiets naar de lokale markt, waar volgens mij niet vaak buitenlanders komen en waar ik dan ook even een stukje van het échte Cambodjaanse leven heb kunnen zien. Een jongen vertelt wat over het eten en over de groente, rijst, vruchten, vlees en vis, die hier op de grond uitgestald was. Geweldig om te zien! Vervolgens fietsten we terug door een omgeving waar ik alleen maar kleine houten huisjes zag en rijstvelden zo ver het oog reikte. Kinderen zwaaiden en riepen: "bye bye!".

Ta Prohm is een van de populairste tempels in de omgeving. Waar andere zorgvuldig zijn gerestaureerd en planten en bomen verwijderd, is deze tempel zoveel mogelijk gelaten zoals de eerste ontdekkers hem zagen. Het is een doolhof van smalle gangetjes. Terwijl sommige gedeelten zijn ingestort, zijn het op andere plekken de boomwortels die als tentakels de stenen in een wurggreep houden.
 

Angkor
Ik moet een jaar of 12 geweest zijn, toen ik er voor het eerst een documentaire over zag op tv. Vanaf dat moment wist ik dat ik er ooit een keer naar toe moest. De tempels van Angkor. Na eeuwenlang verscholen te zijn geweest in het oerwoud, werd "het achtste wereldwonder" pas in 1860 ontdekt, totaal overwoekerd door de jungle. Helaas was het bewolkt, maar toch was het adembenemend om Angkor Wat dan eindelijk in het echt te zien. Angkor Wat overtreft de andere tempels op alle fronten. Een 190 meter brede gracht omringt een ommuurd gebied van 1000 bij 800 meter, waarbinnen ooit een levendige stad was met huizen, paleizen en overheidsgebouwen. Slechts de schitterende tempel is nu nog over. Zittend op een grote steen, heb ik de tijd genomen om van het moment te genieten en het monument dat ik al zo vaak op foto's had gezien, rustig te bekijken.
 

Battambang
Onderweg kwamen we langs tal van floating villages. Hier hebben de mensen hun eenvoudige huisjes op vlotten op het water gebouwd. In het regenseizoen wordt de rivier vele malen breder en de huisjes (en zelfs complete tempels) drijven dan mee. Ik heb zelfs drijvende kippen- en varkenshokken gezien! Toen we het moerasland achter ons gelaten hadden, begon het leven op de oevers er ook anders uit te zien. De huisjes waren hier op het vasteland gebouwd, maar het leek wel of iedereen bezig was met vissen. Zelfs de kleinste kindjes waren bezig vissen schoon te maken of de netten binnen de boot te hijsen. Tot slot heb ik gezien hoe bamboo sticky rice, een soort tussendoortje, gemaakt wordt. Een speciaal soort kleverige rijst wordt gemengd met suiker, kokos en sojabonen, in een bamboestok gestopt en verwarmd boven een vuur. Ook dit heb ik me goed laten smaken. Al met al een reis waarop ik veel verschillende nieuwe dingen heb geproefd.