...

In de voetsporen van de oude OttomanenWát een interessante themareis door vijf landen in het onbekende zuidoosten van Europa!  Griekenland, Albanië
Macedonië, Bulgarije en Turkije. Het verleden en het heden zijn er roerig en de grenzen nog steeds betwist, maar van de 15de tot en met de 19de eeuw zorgde het Ottomaanse wereldrijk voor eenheid en relatieve rust, religieuze tolerantie, handel en welvaart.  Dankzij de Ottomanen kennen wij in het westen onder andere koffie, de tulp, geneeskrachtige kruiden, yoghurt en... de croissant! 
 

Onbekend noordelijk Griekenland
Geen dorre toeristische eilanden, maar machtige bergketens, uitgestrekte bossen, blauwe meren, groene rijstvelden, eeuwige sneeuw en skioorden, ook dát is Griekenland. Waar kerktorens en minaretten vreedzaam naast elkaar bestaan. Wist u dat de Turkse vader des vaderlands Atatürk geboren en getogen is in Thessaloniki? En dat er een enorme bevolkingsruil tussen Griekenland en Turkije was in 1923, op basis van religie?
 

Albanië, geheim van de Balkan
Tot 1991 was Albanië een bolwerk, nauwelijks toegankelijk voor toeristen, maar nu toont dit trotse land haar geheime troeven: adembenemende landschappen, een rijke cultuur en overstelpende gastvrijheid.  De hoofdstad Tirana is fascinerend. Communistische flats en dictator Enver Hoxha's bunkertjes, levendige terrassen, grote parken en de nieuwste Mercedessen.  Wist u dat de oude burgemeester van Tirana in Utrecht gestudeerd heeft en ook Nederlands spreekt?
 

Het eeuwige strijdtoneel Macedonië
De Balkanstaat Macedonië is trots op haar heldhaftige en multiculturele achtergrond en werd millennialang begeerd door haar buurlanden.  Een land van hoge bergen en krachtige wijn, het mooie Meer van Ohrid en natuurlijk de hoofdstad Skopje. Na de zware aardbeving in 1963 is Skopje nog steeds in heropbouw. Het staat vól neoklassieke gebouwen en beelden met speciale aandacht voor hun nationale helden Alexander de Grote en Moeder Theresa. 
 

Bulgarije, melancholie en cultuur
Via het kleurrijke Rilaklooster, hoog in de bergen gelegen, bereiken we Sofia, de hoofdstad waar het sovjetverleden nog tastbaar is: gouden kerkkoepels, partijgebouwen en oorlogsmonumenten. Het minder bekende Plovdiv heeft nog een Ottomaanse wijk, Romeinse theaters, een relaxte sfeer in het aangename centrum, een rijk cultureel programma en veel groen.  Niet verwonderlijk dus dat Plovdiv verkozen is tot Europese Culturele Hoofdstad van 2019.
 

Istanbul, eeuwige hoofdstad tussen twee continenten
Geen Ottomaans rijk zonder Istanbul, het oude Constantinopel.  Nog altijd een bruisende wereldstad met veel herinneringen aan de Byzantijnse en Ottomaanse tijd. Met subtiele mozaïeken van de Hagia Sofia, de overweldigende Blauwe Moskee en de rijkdom van het Topkapipaleis, de Romeinse renbaan en Cisternen, de altijd levendige bazaars, de blauwe Bosphorus, die unieke mix van oost en west...  Een stad waar ik nooit uitgekeken raak!